La migración de la monarca

La migración anual de la monarca desde el norte del continente a los bosques de México es un acontecimiento único en el mundo. Sigue los pasos de estas hermosas mariposas en su épico viaje.
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Las mariposas monarca tienen 16,866 pares de genes, con mutaciones genéticas únicas que les permiten fatigarse menos al volar y consumir menos oxígeno.

Danaus Plexippus

Una mariposa como ninguna otra

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La mariposa monarca pesa apenas medio gramo, igual que un clip de papel.

La mariposa monarca es un lepidóptero de la familia Nymphalidae. Su nombre científico Danaus plexippus, que puede traducirse como “transformación” y “dormilón”, haciendo alusión a la metamorfosis de la mariposa y a la hibernación.

La mariposa monarca es una de las mariposas más extendidas por el continente americano, y es única por realizar la larga migración anual a los bosques mexicanos.

Su tamaño oscila entre 9 y 10 centímetros. Los machos más grandes y con una mancha en las alas que no poseen las hembras. Las marcas negras son más pronunciadas en las hembras.

Danaus PlexippusDanaus Plexippus
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En la mitología griega, Danaus y sus 50 hijas huyeron perseguidos por Aegyptus y sus 50 hijos, uno de los cuales se llamaba Plexippus. Las mariposas, que cuando emigran viajan en grupo, emularían a los protagonistas de esta historia.

Hábitat

La mariposa monarca reside en gran parte de Norteamérica, aunque son los grupos que viven al este de las Montañas Rocosas los que realizan la migración a los bosques de México. Las colonias de la costa del Pacífico residen en el mismo lugar todo el año o emigran al sur de California en invierno.

En su hábitat natural necesitan la planta asclepia, comúnmente llamada “algodoncillo”. Las monarcas ponen sus huevos en el algodoncillo, ya que es la única planta que las orugas comen al nacer. Esta planta ofrece a las mariposas una eficaz defensa natural contra los depredadores, ya que hace a la mariposa monarca tóxica, o al menos de mal sabor. Las mariposas adultas sí se alimentan del néctar de otras flores.

Aún así, las mariposas monarca no están libres de depredadores. Hormigas, arañas y avispas se comen sus huevos y dos aves las encuentran sabrosas: el picogrueso cabezinegro (Pheucticus melanocephalus) y el bolsero de espalda negra (Icterus abeillei).

Ciclo de la monarca

Como todos los lepidópteros, la mariposa monarca experimenta una asombrosa transformación

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El apareamiento de la mariposa monarca puede durar entre 20 minutos y muchas horas. De los 400 huevos que pone la hembra apenas sobrevive un 30%, puesto que hormigas, arañas y avispas los comen.

El ciclo de la monarca
  1. Tras el apareamiento, la mariposa hembra pone los huevos en el reverso de las plantas asclepias o algodoncillo. Una mariposa puede poner hasta 400 huevos. Una vez que deposita los huevos, la monarca muere. Estos huevos tardan de 4 a 8 días en eclosionar.

  2. Las orugas cuando nacen se comen la cáscara de su huevo y se alimentan del algodoncillo. Tras unas dos semanas, la oruga construye su crisálida, que quedará suspendida de la planta.

  3. La fase de crisálida o pupa dura entre 8 y 15 días. Mientras está dentro de la crisálida la oruga sufre una extraordinaria transformación hasta convertirse en mariposa. En la última etapa, la crisálida es transparente y ya se ve perfectamente la mariposa.

  4. La mariposa sale de la crisálida. Las generaciones que no migran viven de 3 a 6 semanas y la mariposa que migra (generación Matusalén) vive entre 8 y 9 meses. Las mariposas alcanzan su madurez sexual y se aparean.

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La vida media de un humano es de 75 años. Si tuviéramos generación Matusalén viviría 525 años.

Migración

Una migración única en el mundo de los insectos

La migración de la mariposa monarca es única en el mundo de los insectos. Los fríos inviernos del norte de los EUA y sur de Canadá obligan a las monarcas a adoptar una estrategia de supervivencia sin igual: emigrar desde todo lo ancho de un continente hacia apenas unas hectáreas en los bosques de oyameles del centro de México, donde se concentran por millones.

Esta proeza se realiza a lo largo de un ciclo que abarca cuatro generaciones. Las tres primeras viven entre uno y dos meses, pero la cuarta generación, llamada Matusalén por su longevidad, vive 8 meses.

La asombrosa generación Matusalén emprende la migración otoñal al sur, un viaje de casi 5,000 km hasta los bosques de México central, su territorio de hibernación. Pasado el invierno, la misma mariposa inicia la migración hacia el norte, iniciando de nuevo el ciclo anual.

Generación 1

Generación 1

Estas mariposas, nacen de los huevos depositados en el sur de los EUA en abril y vuelan hacia el norte en la migración de primavera. En mayo ponen sus huevos en el centro y este del continente.

Generación 2

Generación 2

Las mariposas alcanzan su madurez entre mayo y junio, y continúan la migración desde el centro y este del continente extendiéndose por el norte de los EUA y sur de Canadá.

Generación 3

Generación 3

La tercera generación de monarcas nace y muere en su hábitat de verano, en los estados norteños de EUA y Canadá, desde las Rocosas hasta el Atlántico pasando por los Grandes Lagos.

Generación 4 (I)

Generación 4 (I)

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Esta pequeña y fuerte mariposa puede volar cada día 120 km a 100 metros de altitud.

La cuarta generación, llamada Matusalén, inicia la migración al sur a mitad de agosto, y tras más de 4,000 kilómetros de vuelo llegará a los bosques de oyameles de Michoacán entre octubre y noviembre.

Generación 4 (II)

Generación 4 (II)

Millones de mariposas se congregan para hibernar y sobrevivir el invierno en los bosques mexicanos. En diciembre y enero forman racimos en los árboles para aguantar el frío invernal y reducen su actividad biológica.

Generación 4 (III)

Generación 4 (III)

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¿SABÍAS QUÉ...?

Cómo se orientan las mariposas en su migración es todavía un misterio. Se sabe que utilizan la posición del sol y el magnetismo terrestre. Este artículo te cuenta más.

En febrero, cuando suben las temperaturas, las monarcas salen del letargo y buscan alimento y agua. Deben aparearse e iniciar la migración al norte. Estas mariposas dejarán sus huevos en el sur de los EUA.

¿Qué está haciendo la monarca? Un año de vida de la monarca mes a mes. ¡Descúbrela!

OCT
NOV
DIC
ENE
FEB
MAR
ABR
MAY
JUN
JUL
AGO
SEP
Octubre

Las monarcas llegan a México. Tras atravesar de norte a sur los EUA, las nubes de mariposas continúan su camino hacia los bosques de oyameles del centro de México, su hogar para el invierno.

Durante todo el mes de octubre se sucede el espectáculo de las mariposas surcando los cielos mexicanos en la última etapa de su migración otoñal. Las primeras en llegar se instalan en los bosques de oyameles del centro de México, un territorio que está protegido para la conservación de la especie. Las más rezagadas, quizás las que viajan de más lejos, continúan llegando durante todo el mes, completando su viaje de miles de kilómetros. Es tiempo ahora para alimentarse, ya que necesitarán reservas de energía para sobrevivir el duro invierno que les espera.

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Noviembre

Colonias en los santuarios. Las monarcas forman grandes colonias que permanecerán unidas hasta la primavera. Los santuarios abrirán a final de mes, permitiendo la visita controlada a esta maravilla natural.

Las mariposas se instalan en su hogar de invierno, los bosques de oyameles del centro de México dentro de la Reserva de la Biósfera, a más de 3,000 metros de altitud. Aunque la Reserva abarca más de 50 mil hectáreas, las mariposas forman sus colonias en apenas unas pocas hectáreas, concentrándose por millones. Dependiendo de la ubicación de las colonias, la Reserva acota los recorridos de visita y, a final de mes, fija la fecha de apertura de los santuarios.

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Diciembre

Los racimos. Las monarcas se han asentado en colonias. Conforme los días pasan y bajan las temperaturas comienzan a formar racimos para conservar el calor y mantenerse con vida durante los rigores del invierno.

En cotas más bajas es posible ver actividad de mariposas durante el mes. En la Reserva, donde forman las colonias en los bosques a mayor altura, una vez se empiezan a sentir los rigores del clima invernal, las mariposas forman enormes racimos con hasta mil ejemplares, su estrategia de supervivencia para el invierno. Las mariposas cubren troncos y ramas, y los racimos cuelgan de los oyameles. Su protección es el bosque, donde encuentran resguardo de tormentas, nevadas, heladas y vientos. Por ello, es de vital importancia mantener su ecosistema intacto.

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Las mariposas pueden soportar temperaturas de hasta -14ºC sin congelarse, siempre que no se mojen.

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Enero

La hibernación. Las mariposas están en racimos para protegerse de las bajas temperaturas. Están en letargo, con la actividad biológica al mínimo. Sobrevivir las heladas del invierno es ahora lo más importante.

Las mariposas monarca están adaptadas a los climas fríos y pueden resistir las temperaturas bajo cero habituales en estos bosques. Este mes es crítico para su supervivencia. Para soportar el frío las mariposas hibernan, es decir, reducen sus funciones vitales al mínimo, y se agrupan en racimos de hasta mil ejemplares que cuelgan de los oyameles. Una helada particularmente fuerte, la lluvia o el viento puede deshacer los racimos. Las mariposas que caen, en estado de letargo, son incapaces de levantar el vuelo de nuevo y mueren. Ha habido inviernos tan duros que millones de monarcas han fallecido por el frío.

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En 2002 una helada mató a 40 millones de mariposas, el peor desastre para la especie jamás registrado.

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Febrero

El despertar. Los primeros rayos de sol anuncian la inminente primavera y despiertan a las mariposas de su letargo. En un frenesí de actividad, las monarcas abandonan sus racimos para buscar agua y néctar.

En febrero los días comienzan a ser más largos y en las horas centrales del día la temperatura comienza a subir. Al sentir el calor en sus cuerpos las mariposas monarca comienzan a despertar y a recuperar sus funciones vitales. Conforme avanza el mes, las mariposas abandonan los racimos para buscar agua y alimento. En las horas cálidas del día, cuando el sol brilla, los bosques se llenan de nubes de mariposas revoloteando, buscando arroyos y flores para beber su néctar. Es el momento de reponer fuerzas para emprender el viaje de regreso.

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Marzo

La partida hacia el norte. Las monarcas se aparean y comienzan la migración de primavera. Las mariposas forman nubes anaranjadas que vuelan en dirección al sur de los EUA, donde pondrán sus huevos.

Estas mariposas son la generación Matusalén. Desde que salieron de la crisálida en agosto han realizado un viaje épico en el mundo de los insectos: viajaron casi 5,000 km desde los EUA y Canadá hasta Michoacán, hibernaron durante dos meses y ahora deben reiniciar el viaje de regreso. Entre febrero y marzo sus órganos sexuales alcanzan la madurez y, antes de partir hacia el norte, se aparean. Las mariposas macho mueren, y las hembras emprenden el viaje hacia el sur de los EUA. En marzo es muy habitual encontrar enormes nubes de mariposas en tierras más bajas de los bosques de oyameles, mientras atraviesan el país en dirección norte.

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Abril

Destino final: el sur de los EUA. La migración primaveral sale de México y llega al sur de los EUA. Estas mariposas pondrán sus huevos aquí para que una nueva generación de mariposas continúe con su viaje hacia el norte.

La generación Matusalén de mariposas cumple ahora con el último paso de su ciclo vital. Estas mariposas salieron hace ocho meses del continente norteamericano, hibernaron en México y emprendieron su viaje de regreso hacia el norte tras aparearse. Cuando llegan al sur de los EUA buscan plantas de algodoncillo para dejar sus huevos y mueren. De esos huevos nace la primera generación de mariposas, que continúa su viaje al norte.

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Mayo

La primera generación de mariposas. Hijas de las mariposas que hibernaron en México, la primera generación nace al sur de los EUA y continúa su viaje hacia el norte, extendiéndose por el centro y este del continente norteamericano.

Estas monarcas, a diferencia de sus progenitores, tiene el ciclo vital normal de una mariposa, con una vida de entre 3 y 5 semanas. La primera generación de monarcas ha nacido en Texas y otros estados al sur de los EUA y continúa con la migración hacia el norte, extendiéndose por las planicies centrales y las montañas del este de los EUA, donde pone sus huevos antes de morir. El uso extendido de pesticidas en la agricultura ha mermado significativamente el hábitat natural de la mariposa, puesto que los pesticidas matan el algodoncillo, la única planta donde ponen sus huevos y que comen las larvas.

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Junio

La segunda generación llega al norte. Igual que sus padres, estas monarcas emigran hacia el norte y se establece en su territorio estival, desde las Montañas Rocosas hasta la costa atlántica.

La segunda generación de monarcas nacida en los EUA es como la primera: una generación viajera, con un ciclo vital de aproximadamente un mes. Durante este tiempo, las mariposas que alcanzan su madurez en el centro y este del país continúan su migración hacia su hábitat de verano, al norte de los EUA y sur de Canadá. En su viaje, estas mariposas se dispersan por un territorio muy extenso, buscando en las praderas y bosques los lugares óptimos para poner sus huevos, con abundancia de algodoncillo.

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Julio

La tercera generación en su hábitat de verano. La tercera generación de mariposas monarca vive al norte de los EUA y Canadá, donde los veranos son relativamente frescos y encuentra un hábitat idóneo.

Estas monarcas son las bisnietas de las mariposas que migraron a México y, cuando se reproduzcan, serán los padres de las próximas mariposas migrantes, la llamada generación Matusalén. Extendidas por las regiones templadas del continente norteamericano, las monarcas encuentran un hábitat idóneo con abundante luz solar debido a su latitud, veranos no muy calurosos y humedad. Las mariposas completan su ciclo vital de aproximadamente un mes en las praderas, valles y zonas boscosas donde pueden encontrar tanto el algodoncillo, necesario para su supervivencia, como otras flores y plantas de las que alimentarse.

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Agosto

La generación Matusalén. Nace la cuarta generación de monarcas, la llamada Matusalén por su longevidad, que realizará la proeza de la migración al sur, la hibernación y el inicio de la migración al norte.

La generación Matusalén nace en los bosques y campos del norte de los EUA y Canadá. Esta generación, que de manera extraordinaria vivirá hasta abril y realizará la proeza de la migración, pasa el mes de agosto alimentándose para generar reservas que permitan a un insecto de apenas pocos gramos realizar el largo viaje que le espera. Con la llegada de los primeros fríos anunciando el cambio de estación, las mariposas que viven en las regiones más boreales comienzan la migración otoñal hacia el sur.

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Septiembre

La migración otoñal. En todo el continente norteamericano las monarcas abandonan sus territorios de verano y se agrupan por millones para emprender el viaje de casi 5,000 km que les espera hasta llegar a México.

Desde los territorios al norte del continente hacia México las poblaciones de mariposa monarca se van concentrando, formando bandadas que vuelan silenciosas hacia el sur. Conforme se acercan a la frontera con México forman hermosas nubes anaranjadas. A su camino, muchas asociaciones conservacionistas, colegios y voluntarios participan en las labores de tagueo de especímenes, que sirven para monitorizar las poblaciones de mariposas y comprender las dinámicas de la increíble migración. Por el camino, las mariposas sortean lagos, tormentas y vientos antes de llegar a su destino.

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If butterflies find a strong storm or hurricane on their way, they might get lost. It is believed that the colonies of monarchs in the Atlantic islands such as Madeira, the Azores or the Canary Islands, arrived there dragged by the wind.

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Entre abril y octubre, migración norte, migración sur. En primavera, las monarcas abandonan su hábitat de invierno en México y migran a los EUA y Canadá, donde vivirán durante tres generaciones. La cuarta generación realizará la migración otoñal hacia México, donde llega en octubre. Esta generación emprenderá el primer tramo de la migración primaveral hacia el norte.

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